Dit jaar is Alejandro Valverde 38 jaar geworden. Waar de meeste renners rond hun 36e klaar zijn met hun carrière en daarna eigenlijk niks meer weten te winnen, lijkt Alejandro Valverde juist in de vorm van zijn leven te verkeren. Dit jaar wist hij de Ronde van Catalonië, de ronde van Abu Dhabi en de Ronde van Valencia te winnen. Daarnaast reed hij top vijf in wedstrijden als de Brabantse Pijl, de Amstel Gold Race én de Strade Bianchi. En het seizoen is nog niet klaar; ook in de Vuelta strijdt hij onvermoeid mee.

Voordat we verder gaan met het bespreken van de prestaties van Valverde, moeten we wel een donkere bladzijde uit zijn geschiedenis benoemen. Tussen 2010 en 2012 is Valverde twee jaar geschorst voor dopinggebruik. Hoewel hij dat zelf nooit bekend heeft, werd hij via Operación Puerto aan doping gelinkt. Het was een zaak die lang doorsluimerde. Eerst werd het hem verboden om op Italiaanse bodem te rijden, waardoor hij de Tour van 2009 niet kon rijden, omdat die door een stuk Italiaans grondgebied ging. En vervolgens was er een wereldwijde ban. De prestaties die hij daarvoor had neergezet, werden overigens niet geschrapt. Zijn overwinning in de Vuelta van 2009 bleef zodoende staan.

Foto: Cor Vos

Goed, nu we dat hoofdstuk uit de weg hebben, is het tijd om terug te kijken op zijn carrière. Deze begon in 2002, waar hij op 21-jarige leeftijd voor Kelme mocht laten zien waartoe hij in staat was. In 2004 betaalde dat zich voor het eerst echt uit. Hij wist dat jaar gelijk de Rondes van Valencia, Burgos en Murcia winnen, waarmee het een renner was om in de gaten te houden. En in de Vuelta van dat jaar werd hij gelijk vierde.

De eerste succesperiode

Het jaar daarop vertrok hij naar Caisse d’Epargne en betaalde hij die transfer uit met een etappe-overwinning in de Tour. Hij was toen net 25 jaar oud. Het was echter het jaar 2006 waarin Valverde echt doorbrak. Hij wist dat jaar af te sluiten als leider in de UCI World Tour. Dat wist hij te bereiken door overwinningen te boeken in Luik-Bastenaken-Luik en de Brabantse Pijl. Dat bleken uiteindelijk zijn favoriete wedstrijden te gaan worden. Tot op heden wist Valverde de Brabantse Pijl maar liefst vijf keer te winnen en Luik-Bastenaken-Luik vier keer. Een andere klassieker waar hij vaak goed in is, is de Classica San Sebastian. Twee keer wist hij die te winnen en daarnaast eindigde hij vier keer in de top drie.

Foto: Cor Vos

Qua grote rondes heeft Valverde duidelijk het meest met de Vuelta. In 2009 wist hij de Ronde te winnen. Daarnaast wist hij ook vijf keer het podium te halen. In de Tour was hij minder gelukkig. Vaak hoorde hij de favorieten of de outsiders, maar wanneer men in Parijs aankwam, was hij het vaak net niet. Zijn beste prestatie zette hij in 2015 neer, toen hij met een derde plek eindelijk het podium terecht kwam.

Foto: Cor Vos

Vandaag de dag lijkt Valverde tekort te komen voor de echte bergen, maar voor de klassiekers is het nog altijd een absolute topper. Tijdens deze Vuelta zijn er zeker iets van drie kansen waar je Valverde op kunt schrijven. Daarmee is het een renner die je absoluut in je poule kunt gaan zetten.