Het Russische wielrennen heeft in het verleden een aantal sterke renners voortgebracht. Denis Mensjov is daar een goed voorbeeld van. Nadat hij zijn fietsen aan de wilgen hing, was het een tijdje wachten op een opvolger. Ilnur Zakarin lijkt zijn opvolger te zijn. De renner heeft de laatste jaren een aantal goede klassementen gereden en gaat in deze Vuelta a España hoge ogen proberen te gooien.

Valste start

Zakarin is zijn carrière met een dikke valse start begonnen. In 2009 werd hij voor twee jaar geschorst door de Russische wielerbond. Als twintigjarige renner werd hij toen namelijk betrapt op het gebruik van anabole steroïden.

Foto: Cor Vos

Iedereen verdient echter een tweede kans, en zo ook Ilnur Zakarin. In 2011 kon zijn carrière echt beginnen. Een carriere die overigens niet gelijk succesvol was. Zakarin moest vechten voor zijn plek en reed de eerste jaren in kleinere ploegjes zoals Itera-Kathusha en RusVelo. Daarmee reed hij wedstrijden vooral in de omgeving van Rusland, waar hij redelijke uitslagen wist te noteren. In 2013 lukte het hem om Russisch kampioen tijdrijden te worden en in 2014 won hij wedstrijden als de Tour van Azerbaijan, de Grand Prix van Sochi en de Grand Prix van Adygea. Daarmee wist hij zich in de kijker te rijden van Team Katusha en kon hij eindelijk in grote wedstrijden laten zien wat hij waard was.

Foto: Cor Vos

Het was een kans die hij met beide handen aanpakte. Hij pakte dat jaar gelijk het eindklassement in de Ronde van Romandië en niet veel later pakte hij in de Giro, zijn eerste grote ronde, gelijk een etappe. Daarmee had hij zijn naam eigenlijk al gelijk gevestigd.

Foto: Cor Vos

Het jaar daarop kwam hij terug in de Giro, maar dan met klassementsambities. Hij leek heel erg goed op weg. In de negentiende etappe lag hij in het algemene klassement op een vijfde plek, toen hij in een afdaling hard onderuit ging. Het leverde hem een gebroken sleutelbeen op. Toch verscheen hij aan de start van de Tour van dat jaar. Een klassement kon hij niet rijden, maar hij pakte wel een mooie etappeoverwinning.

De definitieve doorbraak

De definitieve doorbraak kun je noteren in 2017. Een overwinning in dat jaar wist hij niet te pakken, maar in zowel de Giro als de Vuelta reed hij een sterk klassement. In de Giro werd hij de glorietocht van Tom Dumoulin vijfde en later dat jaar besteeg hij in de Vuelta zelfs het podium met een knappe derde plek. Daarmee volgde hij Denis Mensjov op, die in 2009 als laatste Rus op het podium van een grote ronde stond.

Foto: Cor Vos

Dit jaar besloot Zakarin in de Tour de France te schitteren. Dat kwam niet helemaal uit de verf, maar met een negende plek scoorde hij toch een top tien positie. Hij wil zich in deze Vuelta, waar hij dus goed herinneringen aan heeft, verbeteren. Of dat gaat lukken, dat zullen we de aankomende weken gaan zien.