Met Omloop Het Nieuwsblad wordt traditioneel het West-Europese wielerseizoen geopend. Natuurlijk, er zijn al diverse koersen geweest op het zuidelijke halfrond, het Midden-Oosten en in Spanje, maar voor velen begint het seizoen nu pas écht. Het is het begin van een grote serie aan klassieke wedstrijden. Vorig jaar werd het parkoers van Omloop Het Nieuwsblad behoorlijk aangepast. In de laatste 17 kilometer van de race krijgen de renners te maken met twee pittige heuvels in de vorm van de Muur van Geraardsbergen en de Bosberg. Na het bereiken van de top van de laatste is het nog tien kilometer naar de finish. Als je op deze pukkels een gaatje kan slaan, dan is het daarna nog zaak om die voorsprong vast te houden. Dit zijn wat ons betreft de vijf belangrijkste kanshebbers.

Michael Valgren

De Deen Michael Valgren had vorig jaar waarschijnlijk het beste jaar uit zijn carrière. Voor Astana wist hij het jaar 2018 perfect te openen met de winst in het vernieuwde parkoers van de Omloop Het Nieuwsblad. Daarna herbevestigde hij zijn kwaliteit door ook in de Amstel Gold Race te winnen. Als de winnaar van die twee wedstrijden moet je hem dus mee nemen als de grote kanshebber van dit jaar. Hij heeft nog veel indruk gemaakt in de verschillende voorbereidingskoersen, maar dat neemt niet weg dat hij er zo in één keer kan staan.

Omloop het nieuwsblad

Michael Valgren wint in Omloop het Nieuwsblad 2018 – Foto: Cor Vos

Greg Van Avermaet

In elke ééndagskoers waar Greg Van Avermaet op de startlijst staat, is hij gelijk de favoriet. In 2016 en 2017 won hij de koers. Vorig jaar viel het nieuw parkoers een beetje tegen en kwam hij als vijftigste binnen. Het afgelopen jaar heeft hij echter bewezen dat hij in meerdere koersen met heuvels mee kan gaan met de besten en zodoende hebben we hoge verwachtingen van hem. Bovendien heeft hij in de Ronde van Valencia al een etappe gepakt en was hij ook in Oman goed met twee podiumplaatsen.

Van Avermaet verkent de koers – Foto: Cor Vos

Niki Terpstra

Sinds 2011 waren we gewend om Niki Terpstra te zien in een shirtje van het Belgische Quick Step. Maar sinds dit jaar maakt hij onderdeel uit van het Franse Direct Energie. Waar hij bij Quick Step één van de renners was die uitgespeeld kon worden, daar is hij bij Direct Energie de duidelijke kopman. Net als Greg Van Avermaet reed hij vorig jaar met een 52e plek geen beste uitslag, maar ook van Terpstra weten we dat hij als een duveltje uit een doosje kan komen en zomaar voor de winst kan gaan rijden.

Terpstra tijdens de editie van 2017 – Foto: Cor Vos

Philippe Gilbert

Met het vertrek van Terpstra heeft Philippe Gilbert bij Quick Step intern één concurrent minder. Er kan nog altijd voor gekozen worden om Zdenek Stybar uit te spelen, maar die lijkt wel een tweede keuze te zijn. Zeker met de klimmetjes op het einde lijkt de race een kolfje naar de hand van Gilbert te zijn. Vorig jaar werd hij vijfde in de race, dus hij kan het aan. Bovendien liet hij met goede resultaten in de voorbereidingsrace Tour de la Provence zien al vroeg in vorm te zijn.

Gilbert tijdens de 2018-versie van de Omloop Het Nieuwsblad – Foto: Cor Vos

Sep Vanmarcke

De laatste uit dit rijtje is Sep Vanmarcke. In 2012 wist hij de ronde al eens te winnen en in de voorjaarsklassiekers is hij eigenlijk altijd goed. Vorig jaar liet hij zien dat hij ook op het nieuwe parkoers goed voor de dag kan komen met een derde plek. Het enige wat hij moet hebben om kans te maken is een dag zonder pech. Dan kan hij zomaar een gooi naar de winst doen.

Vanmarcke tijdens de 2018-versie – Foto: Cor Vos

Omloop Het Nieuwsblad wordt op zaterdag 2 maart verreden. De wedstrijd wordt onder andere door Eurosport uitgezonden.